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Avances Científicos

- Todo gran avance de la ciencia es el resultado de una nueva audacia de la imaginación.

Categoría: Universo

16 Junio 2014

'La Humanidad tendrá que conquistar otros planetas para sobrevivir'

El astronauta y director científico de la NASA, John Grunsfeld.

El astronauta y director científico de la NASA, John Grunsfeld

John Grunsfeld siempre soñó con ser astronauta. Desde que a los siete años se quedó deslumbrado por las hazañas de los pioneros de la conquista espacial americana, estaba convencido de que su futuro estaba ahí fuera. «Mis padres nunca me tomaron en serio», confiesa, «pero les encantaba mi pasión por el espacio porque me hizo volcarme en las asignaturas de ciencia, y me impulsó a hacer la carrera de Astrofísica».

A pesar del escepticismo inicial de sus progenitores, Grunsfeld acabó convirtiéndose en uno de los astronautas más prestigiosos de la NASA en la era del space shuttle, y llegó a realizar cinco misiones a bordo de los míticos transbordadores. Hoy es el responsable de todas las misiones científicas de la agencia norteamericana, y por eso esta semana ha visitado Madrid para conmemorar el 50º aniversario de la cooperación espacial entre España y EEUU.

Fue hace poco más de medio siglo, en enero de 1964, cuando el Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial (INTA) y la NASA firmaron un contrato que permitió la instalación de una estación de antenas para el seguimiento de misiones espaciales en la localidad madrileña de Robledo de Chavela. Gracias a este acuerdo, España ha formado parte durante cinco décadas de la Red del Espacio Profundo, un conjunto de antenas imprescindibles para la recepción de datos de todas las misiones de la NASA. «Las antenas en Robledo de Chavela han sido nuestros ojos y oídos para explorar el Cosmos», asegura Grunsfeld, «y los españoles deberían sentirse orgullosos de su contribución a la conquista del espacio».

El astronauta reconoce que hoy los viajes espaciales no fascinan tanto a la sociedad como en los tiempos del programa Apolo y la llegada del hombre a la Luna. Pero está convencido de que el siguiente «pequeño paso para un hombre, y gran salto para la Humanidad» en Marte relanzará el interés de todo el planeta por la exploración espacial.

P¿Cuándo pondremos el pie en Marte? ¿Se atreve a ponerle fecha?

R.-El desafío es enorme porque un viaje de ida y vuelta tardará dos años como mínimo. Pero nuestro objetivo es enviar una misión tripulada que llegue hasta la órbita de Marte en torno a 2030, y después una segunda nave con astronautas que aterricen en el planeta para finales de esa misma década.

P¿Y cuáles son los mayores obstáculos para lograrlo?

R.-Lo más difícil no es tanto el reto tecnológico, sino que exista la voluntad de hacerlo. Tenemos que decidir todos, no como naciones individuales, sino como especie humana que habita este planeta, si queremos superar el desafío de viajar a Marte y convertir este objetivo en una prioridad. La preparación de un viaje tan complejo tardará dos décadas de trabajo constante, y esto es muy difícil de mantener cuando, en el caso de EEUU, los periodos en los que se toman decisiones políticas suelen ser los ciclos de cuatro años entre cada elección presidencial.

P¿Cree que antes de llegar hasta Marte, será necesario volver a la Luna o aterrizar en un asteroide, como paso preliminar para ensayar las tecnologías necesarias para viajar hasta el planeta rojo?

R.-Soy muy aficionado al alpinismo, y antes de poder subir el Everest, hay que aprender a escalar cumbres más pequeñas. Lo mismo es cierto de la exploración espa-cial: hasta ahora, sólo hemos logrado el equivalente de subir a los Alpes, pero todavía no hemos alcanzado el Himalaya. Está claro que antes de llegar a Marte, tendremos que realizar viajes de larga distancia incluso más allá de la Luna para ensayar las tecnologías que eventualmente nos lleven hasta el planeta rojo.

P¿Qué le parece la idea que ha propuesto Buzz Aldrin de viajar a Marte sin billete de vuelta?

R.-Me parece una idea interesante si tienes claro que quieres ir a Marte para morir allí. El problema es que si eres una persona relativamente joven, sería técnicamente muy difícil establecer un hábitat allí que te permitiera cultivar alimentos para sobrevivir durante mucho tiempo. Estoy convencido de que en un futuro lejano lo lograremos, e incluso llegará el día en que nazcan niños en Marte. Pero de momento, durante los próximos 100 años, el reto de desarrollar la tecnología necesaria simplemente para realizar misiones de ida y vuelta, sin establecer colonias permanentes, será un desafío más que suficiente.

PEn estos momentos, tras la jubilación de los transbordadores en los que usted voló cinco veces, la NASA sigue dependiendo de las Soyuz rusas para volar al espacio. ¿Cuándo prevé que se acabará esta situación de dependencia?

R.-Lo primero que me gustaría dejar claro es que yo he entrenado en Rusia, y le puedo decir que la Soyuz es una nave espectacular para viajar al espacio. Es muy económica, eficiente y segura. De hecho, probablemente es el mejor sistema para viajar a la órbita baja de la Tierra que se ha inventado hasta ahora. Por lo tanto, gracias a la sólida alianza de cooperación que tenemos con Rusia, estoy convencido de que podremos seguir volando a bordo de las Soyuz. Al mismo tiempo, sin embargo, en la NASA estamos desarrollando un nuevo cohete y una nueva cápsula para volver a lanzar astronautas. Además, también estamos financiando a compañías como SpaceX, Boeing y Blue Origin para que construyan vehículos comerciales que podrían trasladar a astronautas a la Estación Espacial y devolverlos a la Tierra. Si todo va como previsto, entre 2017 y 2019 recuperaremos nuestra propia capacidad para lanzar misiones tripuladas.

PAlgunos congresistas estadounidenses consideran humillante que hoy, América dependa de Rusia para volar al espacio. ¿A usted le avergüenza esta situación?

R.-Yo creo que toda la exploración espacial del futuro estará basada en la cooperación internacional. Desde luego, esto ya es un hecho en las misiones científicas que estamos llevando a cabo desde la NASA. Todas se realizan con aportaciones importantísimas de otros países. Hoy es casi imposible definir cualquier desarrollo tecnológico como una innovación de un solo país. La propia Soyuz rusa, por ejemplo, tiene componentes de EEUU, Taiwan y otros países. Así que me parece un error hablar hoy con un lenguaje nacionalista que no se corresponde con la realidad de un mundo globalizado.

PSin embargo, la reciente crisis ucraniana ha generado tensiones que podrían afectar a la cooperación espacial entre Rusia y_EEUU. ¿No le preocupa esto?

R.-Creo que nuestra alianza con Rusia es muy sólida, y de hecho es uno de los motivos fundamentales por los que construimos la Estación Espacial. Tras la caída del Muro de Berlín, el objetivo fue unir nuestras fuerzas con los rusos para trabajar juntos en la exploración del espacio, y fortalecer así los lazos de cooperación entre las dos superpotencias de la Tierra. Yo sigo convencido de que esta alianza es firme, y seremos capaces de resolver nuestras diferencias. Pero en todo caso, como ya le he comentado antes, estamos trabajando con varias empresas para desarrollar naves comerciales que nos permitan volver a lanzar astronautas a la Estación Espacial desde Estados Unidos en los próximos años.

P¿Y qué opina de las ambiciones espaciales de China?

R.-Los chinos se han dado cuenta de que para convertirse en una gran nación y obtener los beneficios de un gran salto tecnológico, necesitan su propio programa espacial. En este sentido, creo que están logrando grandes avances y están desarrollando sus capacidades tecnológicas de manera muy inteligente. Al mismo tiempo, sin embargo, el hecho de que su programa espacial esté fundamentalmente bajo control militar supone un obstáculo para la colaboración con EEUU. Pero a largo plazo, sólo concibo el primer viaje de un ser humano a Marte como un proyecto internacional de toda la Humanidad, así que confío en que en el futuro también cooperaremos con China para lograr este objetivo.

P¿Qué le parece el fenómeno del turismo espacial?

R.-Mi sueño es que en el futuro, muchísimas más personas puedan viajar al espacio, porque es una experiencia absolutamente mágica y transformadora poder salir de la Tierra y ver nuestro planeta desde ahí fuera, a cientos de kilómetros de distancia. Sin duda es la mejor manera de tomar conciencia de lo interconectada y frágil que es la Tierra. Por lo tanto, creo que a los primeros turistas que viajen al espacio, la experiencia les dará una nueva perspectiva sobre el mundo que compartimos todos. Y como muchos de ellos serán personas ricas con mucha influencia, esto podría tener un impacto muy positivo para el futuro de la Tierra.

P¿Qué es lo que más recuerda de sus propios viajes al espacio?

R.-El momento más inolvidable para mí fue el paseo espacial que realicé para reparar el telescopio Hubble. Ahí estaba yo, acoplado sobre el brazo robótico del transbordador, frente a la infinita negritud del espacio profundo y con nuestro hermoso planeta azul bajo mis pies... ¡Todo me parecía tan improbable y tan maravilloso! Aquella imagen se me quedará grabada para siempre, fue un momento irrepetible e inolvidable.

PHay científicos que consideran que las misiones tripuladas con astronautas son un injustificable despilfarro de dinero, porque las tareas de investigación se pueden realizar perfectamente con sondas y robots. ¿Qué opina?

R.-Es impresionante lo que puede hacer hoy en Marte un robot como el Curiosity, con instrumentos increíblemente sofisticados para analizar las rocas en su superficie. Pero cuando logremos enviar humanos a Marte, aunque sea muchísimo más caro, podremos dar un impulso mucho mayor a la investigación científica y realizar análisis imposibles de llevar a cabo con misiones robóticas. Pero además, si queremos asegurar la futura supervivencia de la Humanidad, antes o después tendremos que dejar la Tierra. Es prácticamente seguro que en algún momento nuestro planeta sufrirá el impacto de un asteroide devastador. También es casi una certeza que el clima cambiará hasta el punto de convertir la Tierra en un lugar inhabitable, ya sea por causas naturales o provocadas por nosotros mismos. Por lo tanto, creo que no sólo tendremos que viajar a Marte, el siguiente planeta más lógico en el que podríamos establecernos, sino mucho más lejos, a otros sistemas planetarios.

P¿Y cree que estamos solos o hay vida ahí fuera?

R.-Sólo en nuestra galaxia, hay unos 400.000 millones de estrellas, y aproximadamente la mitad de ellas son similares a nuestro Sol. La cuestión fundamental es: ¿cuántos planetas rocosos como la Tierra orbitan estas estrellas? Hasta hace unos cinco años, no podíamos responder a esta pregunta, sencillamente no lo sabíamos. Pero ahora, gracias a la misión Kepler, sabemos que los planetas similares a la Tierra, probablemente con agua líquida en su superficie, son bastante comunes. De momento no sabemos si la vida es un fenómeno frecuente en estos planetas, pero yo me inclino a pensar que, por pura probabilidad estadística, debe ser bastante común.

PY en cuanto a la posibilidad de hallar vida inteligente, ¿qué opina?

R.-En esto soy mucho más escéptico, porque al fin y al cabo es muy difícil encontrar vida inteligente en nuestro propio planeta. Y digo esto totalmente en serio. Es verdad que somos muy listos y nos hemos convertido en la especie dominante sobre la Tierra. Pero con frecuencia nos comportamos de manera estúpida y nos hacemos mucho daño a nosotros mismos. Así que quizás no nos ha visitado ninguna civilización extraterrestre porque es muy difícil ser una especie tan inteligente como para que sus miembros no se peleen de manera destructiva entre ellos y destruyan su propio ecosistema.

P¿Y qué respondería a los que dicen que hay demasiados problemas en la Tierra como para despilfarrar dinero viajando al espacio?

R.-Pues les diría que cuando invertimos dinero en viajar al espacio, esto indudablemente nos ayuda a resolver nuestros problemas en la Tierra. Como los viajes espaciales siempre son un gran reto, esto nos impulsa a inventar y a innovar, desarrollando nuevas tecnologías que se convierten en nuevas fuentes de prosperidad económica y nos permiten crear toda clase de aplicaciones útiles, desde la cirugía robótica hasta nuestros sistemas de telecomunicaciones.

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22 Mayo 2014

Presentan avances científicos en la búsqueda de vida extraterrestre

Los científicos calculan que hay 800,000 millones de estrellas en la Vía Láctea y con el telescopio espacial Kepler se han identificado ya más de 1,700 planetas que orbitan a una distancia de su sol que permitiría la presencia de agua líquida, elemento considerado indispensable para la vida. (Thinkstock)

Washington- Apenas un mes después del descubrimiento del primer planeta similar a la Tierra a apenas 500 años luz del Sol, un comité del Congreso escuchó hoy los avances científicos en la búsqueda de vida extraterrestre.

"El hallazgo de otras formas de vida consciente en el universo sería el descubrimiento más significativo en la historia humana", afirmó el presidente del Comité de Ciencia, Espacio y Tecnología de la Cámara de Representantes, Lamar Smith, republicano de Texas.

Los científicos calculan que hay 800,000 millones de estrellas en la Vía Láctea y con el telescopio espacial Kepler se han identificado ya más de 1,700 planetas que orbitan a una distancia de su sol que permitiría la presencia de agua líquida, elemento considerado indispensable para la vida.

El mes pasado, los astrónomos identificaron uno de tales planetas, denominado Kepler 186f, que es apenas un 10% más grande que la Tierra y se encuentra a 490 años luz.

"Estados Unidos ha sido pionero en el campo de la astrobiología y sigue encabezando al mundo en este tipo de investigación", afirmó Smith.

El astrónomo Seth Shostak, del Instituto para la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (SETI), recordó que "la cuestión de si compartimos el universo con otros seres inteligentes es de larga data".

"Lo que es diferente ahora es que tenemos el conocimiento científico suficiente y la tecnología de comunicaciones adecuada que nos permiten encarar esta cuestión de manera significativa", agregó.

Hasta ahora, señaló Shostak, no hay pruebas convincentes de que haya vida afuera de la Tierra, si se le pregunta a los astrobiólogos si creen que la vida extraterrestre es común y puede hallarse, ellos asentirán", agregó.

En las últimas dos décadas, los astrónomos han descubierto un exoplaneta -planetas que orbitan otras estrellas afuera del sistema solar en el cual orbita la Tierra- y calculan que "al menos el 70% de todas las estrellas están acompañadas de planetas", agregó.

Por su parte, Dan Werthimer, director del Centro de Investigación de SETI en la Universidad de California, en Berkeley, apuntó que podría existir vida extraterrestre primitiva "aún en nuestro propio sistema solar, quizá en una luna de Júpiter o Saturno".

Los científicos creen que Europa, una de las lunas de Júpiter, tiene un océano de agua líquida bajo su superficie helada que "tal vez sea un buen ambiente para la vida según la conocemos", añadió Werthimer.

El investigador aprovechó su comparecencia ante los legisladores para recordarles que "a pesar del apoyo generalizado del público no hay muchos fondos para la investigación de SETI, y la financiación que hay varía enormemente".

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21 Abril 2014

La misión Kepler descubre un planeta casi igual que la Tierra

La misión Kepler ha hecho el primer descubrimiento de un planeta con el tamaño de la Tierra que se encuentra en la zona habitable de su estrella. El cuerpo recién descubierto orbita la estrella enana roja Kepler- 186, por lo que ha sido nombrado como Kepler- 186f y es el quinto planeta y el más externo descubierto de un sistema planetario.

[Img #22465]

Recreación del planeta Kepler-186f y de la estrella solar que orbita. NASA

La importancia de este hallazgo radica en que, de los casi 1.800 exoplanetas confirmados que se han encontrado en las últimas dos décadas, aproximadamente veinte orbitan a su estrella madre en la zona habitable y todos ellos eran más grandes que la Tierra. Esto impide que se conozca su verdadera naturaleza: rocosa o gaseosa.

En este sentido, uno de los autores del trabajo, que ha sido publicado en 'Science', Thomas Barclay, ha señalado que "los modelos teóricos de cómo se forman los planetas sugieren que es improbable que aquellos con diámetros inferiores a 1,5 veces el de la Tierra sean envueltos en atmósferas de hidrógeno y helio". Sin embargo, los modelos apuntan a que, con un tamaño más pequeño Kepler-186f pueda ser "un mundo rocoso similar a Venus, la Tierra y Marte".
Tradicionalmente, los planetas que orbitan alrededor de estrellas enanas rojas se consideran buenos candidatos para la vida. Además, Kepler-186f se encuentra a la distancia justa para no ser demasiado caliente ni demasiado frío. Los expertos también destacan que su posición le permite 'estar a salvo' de las llamaradas solares.
Según ha explicado otra de las responsables de la misión, Elisa Quintana, "encontrar este tipo de planetas es el objetivo primordial del telescopio espacial Kepler". Además, ha destacado que la estrella a la que orbita este mundo es un tipo muy común al que pertenecen más del 70 por ciento de los cientos de miles de millones de estrellas de la Vía Láctea".
Desde 2012 , Allen Telescope Array del Instituto SETI ha estado observando candidatos a exoplanetas de Kepler en busca de señales que indiquen la inteligencia extraterrestre. "Encontrar Kepler-186f es un principio" ha señalado Quintana, quien ha añadido que su equipo "quiere saber más de estos exoplanetas".

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17 Abril 2014

La receta de las estrellas

NGC 7000: una guardería de estrellas
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La última imagen

Al parecer las estrellas tienen un proceso de formación mucho más sencillo del que se creía. Un equipo internacional de científicos ha desarrollado una técnica para determinar los detalles cruciales en la formación de las estrellas.

Este modelo se basa en la recreación de 16 nubes moleculares en las inmediaciones de la Tierra, a menos de 850 años luz, que ha permitido observar cómo la luz de las estrellas distantes penetra a través de una guardería estelar y el polvo de la nube molecular se atenúa con dicha luz. Gracias a este proceso, los científicos han podido reconstruir la estructura de la nube en 3D y así han logrado averiguar de qué forma está distribuida la materia dentro de la nube molecular.

Con los resultados de esta investigación “se han podido entender fácilmente los ingredientes de esta receta: sólo producen estrellas aquellas regiones en la que la densidad es mayor de aproximadamente 5.000 moléculas por centímetro cúbico, y alrededor de una décima parte del gas de estas regiones colapsa en nuevas estrellas”, afirma Max Planck Jouni Kainulainen, autor principal del estudio.

Así, los científicos han descubierto que las estrellas se forman de un modo mucho más simple de lo que planteaban las teorías y además, este nuevo modelo ofrece a los astrónomos “una nueva herramienta para estimar las tasas a las que las nubes moleculares forman las estrellas, sin ni siquiera ver las nuevas estrellas en las nubes”, finaliza Kainulainen

Visto en:http://www.muyinteresante.es

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11 Marzo 2014

Desvelan cómo explotan las estrellas

Uno de los mayores misterios de la astronomía, cómo las estrellas explotan en explosiones de supernovas, finalmente está siendo desentrañado con la ayuda del Telescopio NuSTAR de la NASA

El observatorio de rayos X de alta energía ha creado el primer mapa de los materiales radiactivos en un remanente de supernova. Los resultados, a partir de un remanente llamado Cassiopeia A (Cas A), revelan como las ondas de choque rasgan estrellas masivas moribundas.

"Las estrellas son bolas esféricas de gas, por lo que se podría pensar que cuando terminan su vida y explotan, esa explosión se vería como una bola uniforme en expansión con gran poder", dijo Fiona Harrison, investigadora principal de NuSTAR en el Instituto de Tecnología de California (Caltech) en Pasadena. "Nuestros nuevos resultados muestran cómo se distorsiona el corazón de la explosión, o el motor, posiblemente debido a que las regiones interiores, literalmente, se desparraman alrededor antes de detonar".

'Cas A' se creó cuando una estrella masiva explotó como una supernova, dejando un denso cadáver estelar y sus restos expulsados. La luz de la explosión llegó a la Tierra hace unos cientos de años, por lo que estamos viendo el remanente estelar cuando era nueva y joven.

ORO, CALCIO, HIERRO

Las supernovas siembran el universo con muchos elementos, incluyendo el oro de joyería, el calcio de los huesos y el hierro de la sangre. Mientras que las pequeñas estrellas como nuestro Sol mueren con muertes menos violentas, las estrellas con por lo menos ocho veces la masa de nuestro Sol explotan en explosiones de supernovas. Las altas temperaturas y las partículas creadas en la explosión se fusionan para crear elementos más pesados.

NuSTAR es el primer telescopio capaz de producir mapas de elementos radiactivos en remanentes de supernova. En este caso, el elemento es titanio-44, que tiene un núcleo inestable producido en el centro de la estrella en explosión.

El mapa creado por NuSTAR de 'Cas A' muestra el titanio concentrado en grupos en el centro del remanente y señala una posible solución al misterio de cómo la estrella fue destruida. Cuando los investigadores simulan explosiones de supernovas con los ordenadores, como una estrella masiva se muere y se colapsa, la principal onda de choque a menudo se atasca y la estrella no puede estallar.

ENERGÍA

Los últimos hallazgos sugieren que la estrella en explosión se desparrama alrededor, volviendo a energizar la onda de choque estancada y permitiendo a la estrella finalmente desprenderse de sus capas exteriores.

"Con NuSTAR tenemos una nueva herramienta forense para investigar la explosión", dijo el autor principal del estudio, Brian Grefenstette de Caltech. "Anteriormente, era difícil de interpretar lo que estaba sucediendo en Cas A, porque el material que pudimos ver sólo brilla en rayos X cuando se calienta. Ahora que podemos ver el material radioactivo que brilla en rayos X, no importa lo que, estamos consiguiendo una imagen más completa de lo que estaba pasando en el núcleo de la explosión".

El mapa de NuSTAR también arroja dudas sobre otros modelos de explosiones de supernovas, en las que la estrella está girando rápidamente justo antes de morir y lanza chorros estrechos de gas que conducen a la explosión estelar. Aunque las huellas de los chorros se han visto alrededor de Cas A, no se sabía si estaban provocando la explosión.

NuSTAR no vio el titanio, esencialmente la ceniza radiactiva de la explosión, en las regiones estrechas que coinciden con los chorros, por lo que los chorros no eran el detonante explosivo.

"Es por eso que hemos construido NuSTAR", dijo Paul Hertz, director de la división de astrofísica de la NASA en Washington. "Para descubrir cosas que nunca conocimos - y no esperábamos conocer - sobre el universo de alta energía".

Los investigadores seguirán investigando el caso de la dramática explosión de 'Cas A'. Siglos después de su muerte marcada en nuestros cielos, este remanente de supernova nos sigue sorprendiendo, destaca la NASA.

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22 Enero 2014

Científicos encuentran agua en polvo interestelar sugiriendo la existencia de vida por todo el cosmos

El Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California ha descubierto agua en las partículas de polvo interplanetarias extraídas de la estratosfera de la Tierra, un hallazgo muy importante porque significa que en el Universo podrían existir formas de vida similares a la nuestra.

Pensar en la posibilidad de que otros planetas tengan presencia de vida inteligente es bastante corriente, el universo es tan grande que no podemos eliminar de un plumazo esta hipótesis, pero poder probar esto es muy complicado y por ello encontrar agua, en cualquiera de sus variantes, supone siempre una noticia de envergadura.

El polvo interestelar está presente en todos los sistemas solares como resultado de muchos procesos, uno de ellos la desintegración de cometas. John Bradley, del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California, y sus colegas inspeccionaron la capa externa de las partículas de polvo interplanetarias extraídas de la estratosfera de la Tierra.

Un minucioso estudio empleando un microscopio de ultra alta resolución consiguió revelar pequeñas bolsas de agua atrapadas bajo la superficie. Este polvo está compuesto principalmente de silicatos, que contienen oxígeno, y en su viaje a través del espacio se encuentra con el viento solar, que contiene partículas cargadas con iones de hidrógeno de alta energía expulsados por el Sol. Cuando se encuentran estos dos elementos y chocan, el hidrógeno y el oxígeno se combinan para crear agua. Esto se traduce en que la existencia de agua en polvo interestelar podría permitir la vida, tal y como la entendemos, en otros planetas.

Este descubrimiento es un buen augurio para la existencia de vida en todo el cosmos.

Pero no hay que ser alarmistas, según Hope Ishii de la Universidad de Hawai en Honolulu, uno de los investigadores del estudio, de ninguna manera este estudio sugiere que estas pequeñas partículas de agua puedan ser suficientes para formar, por ejemplo, los océanos de nuestro planeta, que tienen millones de kilómetros cúbicos.

Este hallazgo se une al objetivo de la nave espacial Rosetta de analizar en profundidad el cometa 67-P/Churyumov-Gerasimenko y poder ayudar a determinar cual es el origen de la vida en nuestro planeta. Se cree que la introducción de agua fue provocada por el choque de algunos cometas.

Esta reacción ya había sido imitada en los laboratorios pero es la primera vez que se ha encontrado agua en polvo interestelar real. Estos granos contendrían el ingrediente básico para la vida por lo que podría afirmarse que no sería descabellado pensar en vida similar a la nuestra en otros planetas del cosmos.

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21 Enero 2014

Miden las galaxias lejanas con la máxima precisión de la historia

Las mejoras de los equipos técnicos y de los conocimientos científicos hacen que cada vez podamos medir con más precisión todo lo que nos rodea. Y no solo eso, pues según los datos anunciados en el última reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana, un grupo internacional de investigadores ha conseguido medir con una precisión del 1% la distancia a galaxias situadas a más de 6.000 millones de años luz de la Tierra. Es decir, con una precisión sin precedentes.

Esta nueva medición mucho más exacta que las anteriores ha sido posible gracias a los datos recopilados a través del Baryons Oscillation Spectroscopic Survey (BOSS). Para conseguir los datos BOSS ha usado la medida de las ondas periódicas del universo primitivo que permiten conocer la distribución de las galaxias en el universo, las llamadas Oscilaciones Acústicas de Bariones (BAO). Básicamente, como el tamaño original de estas ondas es conocido, se puede obtener su medida actual para cartografiar las galaxias.

Para hacerse una idea de la importancia y la magnitud de esta nueva medición hay que entender qué es el grado de incertidumbre. Toda medida conlleva un grado de incertidumbre que puede ser mayor o menor y que se expresa en forma de porcentaje. Por ejemplo, si mides la distancia de Madrid a Barcelona (unos 650 kilómetros) con un error de 6,5 kilómetros arriba o abajo, la precisión sería del 1%, mientras que si la precisión fuera menor, por ejemplo, del 10%, significaría que podríamos llegar a equivocarnos en la medición hasta en 65 kilómetros.

Como apunta David Schlegel, investigador principal del proyecto y físico del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (LBNL), "no hay muchas cosas en nuestra vida cotidiana que conozcamos con una precisión del 1%, ahora conozco el tamaño del universo mejor que el de mi casa". De hecho, en astronomía solo algunos cúmulos y unos pocos cientos de estrellas están lo suficientemente cerca para que las distancias medidas tengan esa precisión.

La investigación permite además poner nuevos límites a las propiedades de la ‘energía oscura’, considerada la causante de la expansión acelerada del universo. La luz de las galaxias lejanas se distorsiona debido a la expansión del universo. Gracias a BOSS, analizando la lejanía de estas galaxias, los investigadores están obteniendo nuevas vías para entender la ‘energía oscura’.

En el trabajo presentado en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana han participado investigadores del Instituto de Física Teórica UAM/CSIC.

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16 Enero 2014

Científicos aseguran que en 10 años encontrarán un planeta habitado similar a la Tierra

Los avances tecnológicos permitirán hallar un planeta con vida extraterrestre en tan sólo una década. Se habla de una "búsqueda desesperada".

Los últimos avances tecnológicos permiten a los científicos hacer algunas predicciones. Según los especialistas, para el 2024 sería posible encontrar un planeta similar a la tierra que posea vida extraterrestre.

"La búsqueda de planetas similares a la Tierra, el hallazgo de una 'Tierra 2.0' está muy cerca. Creo que en 10 o 15 años vamos a tener un candidato", explicó Franck Marchis, astrónomo del Instituto SETI.

Estas predicciones hacen referencia a el Gemini Planet Imager, un instrumento que la semana pasada capturó una imagen de un planeta de unos 10 millones de años de edad, ubicado a unos 63 años luz de distancia. El Gemini ha estado en desarrollo durante casi una década, pero esta ha sido su primera imagen.

Gracias a este impresionante aparato, las probabilidades de encontrar un planeta habitable se incrementó 14 veces. "Este es el grial de la astronomía moderna", puntualizó Marchis, agregando que los científicos están desesperadamente tratando de encontrar esos planetas, puesto que "sabemos que existen", finalizó el astrónomo.

Fuente: Nuevo Diario de Santiago del Estero

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